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2008年5月16日 (金)

バイエルvs山中特許競争の毎日報道は勇み足

京都大の山中伸弥教授が世界で初めて作成した「人工多能性幹細胞」(iPS細胞)。患者自身の皮膚からつくるその細胞は、個々人の遺伝子を持つ血液や脳、骨、臓器を形成できるため、「再生医療」の切り札として期待されている。

ところが、1ヶ月ちょっと前、毎日新聞に下記の記事が掲載され、大きな波紋を呼んだ。

「バイエル薬品(大阪市)神戸リサーチセンター(昨年12月に閉鎖)の研究チームが昨年春、京都大の山中伸弥教授らのチームより早く、ヒトの人工多能性幹細胞(iPS細胞)を作成していたことが分かった。すでに特許出願も完了しているとみられる。バイエル薬品が特許を取得した場合、iPS細胞の医療への応用など実用化に大きな影響が出る可能性がある」

この記事は、いかにも京大・山中チームvsバイエル薬品の「iPS細胞特許獲得競争」がくりひろげられていると言わんばかりの、センセーショナルな内容である。

結論から言うと、バイエル薬品は、この競争自体を否定している。iPS細胞に取り組んでいた「神戸リサーチセンター」という研究所を昨年12月に閉鎖していることが何よりそれを証明している。

神戸リサーチセンター長の桜田一洋氏は研究所閉鎖後、米国の大手投資会社が設立したベンチャー企業の科学担当最高責任者におさまっている。毎日新聞は彼から話を聞き、バイエル薬品や山中教授への取材なしに記事にしたと思われる。どちらの談話も記事中にないからである。

記事によると、桜田氏は毎日記者に次のような話をしたようだ。

桜田チームは、山中教授らが06年8月にマウスiPS細胞の作成を発表した直後から、ヒトiPS細胞の研究を始めた。山中教授らがヒトiPS細胞作成に成功したのは昨年7月ごろとみられる。桜田チームがそれよりひと足早く成功し、その成果は今年1月31日付のオランダ科学誌「ステム・セル・リサーチ」電子版に掲載された。

一方で「バイエルとの秘密保持契約があり、作成に成功した時期や特許出願については明らかにできない」と桜田氏は語っている。

記事から読み取れるのは、成功の時期や特許出願についてははっきりしないが、山中チームより早かった可能性があり、特許争いに発展するかも知れない、という曖昧さだ。

桜田チームがヒトiPS細胞作成に成功したことは間違いない。この成果は認めねばならない。しかし、バイエル薬品が特許獲得で京大と張り合っているような印象を与える記事は、勇み足といわれても仕方ないだろう。

すでに、桜田氏はバイエル薬品の研究員ではない。バイエル薬品が本気で京大を出し抜き特許を得ようとしていたのなら、なぜ研究所を閉鎖し、桜田氏が退職したのだろうか。

この毎日の記事が出たあと、マスコミ各社の要請を受け、京都大の松本紘副学長らが急きょ記者会見。「京大はiPS細胞の本質にかかわる特許を既に申請しており、個別の事例に一喜一憂しない」と強調した。

バイエル薬品も直後に「内容を把握できない」とコメントし、現在では「特許の競争はしていない」ことを明確にしている。

山中教授は東京都内の講演で「バイエルが先行しているとの報道はおかしい」と毎日の記事に疑問を投げかけた。

毎日記者が桜田氏の話を聞くと同時にバイエル薬品、山中教授からの取材をきっちりやっておれば、曖昧なまま軽々しく記事にできなかっただろう。少なくとも京大側の反論掲載は必要だった。

多様化したメディア間の競争は激しさを増している。新聞は生き残っていくためにも、旧態依然とした「早耳」競争をやめ、「信頼性」の競争をしてもらいたい。

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